· 

Sir George Fistonich van Villa Maria

Tachtig jaar is hij inmiddels en still going strong. Sir George Fistonich is weliswaar niet meer belast met de dagelijkse gang van zaken, dat heeft hij overgedragen aan zijn dochter Karen. Maar het bloed kruipt waar het niet gaan kan. Naar de internationaal vermaarde winery Villa Maria dus: in deze coronatijd bellen we met Sir George Fistonich en CEO Justin Liddell. WINELIFE-redacteur Charlotte van Zummeren is uiteraard wel eerder op bezoek geweest bij Villa Maria in Nieuw-Zeeland. Sir George Fistonich is een absolute pionier van de wijnbouw in Nieuw-Zeeland – met recht een man met smaak.

TEKST CHARLOTTE VAN ZUMMEREN

 

Villa Maria is al meer dan 40 jaar het meest bekroonde wijnhuis van Nieuw-Zeeland en werd eerder dit jaar door Drinks International wederom uitgeroepen tot een van de World’s Most Admired Wine Brands. Villa Maria is daarmee het hoogst genoteerde Nieuw-Zeelandse wijnhuis in de lijst. En aan Villa Maria is onlosmakelijk de oprichter Sir George Fistonich verbonden.

 

Hoe het begon

George Fistonich kocht in 1961 een paar hectares wijngaard van zijn astmatische vader, omdat deze door zijn ziekte niet meer kon werken. De wijnen die papa maakte, waren grotendeels voor eigen consumptie. De wijnbouw stond in Nieuw-Zeeland 50 jaar geleden nog in zijn kinderschoenen. Nu is Villa Maria een groot wijnbedrijf met wel duizenden hectares aan wijngaarden en een eindeloze reeks prijzen en medailles. Daardoor is Villa Maria de meeste bekroonde winery van Nieuw-Zeeland en misschien wel ter wereld. Toef op de taart is Sir Georges Lifetime Achievement Award van de International Wine Challenge 2011, een zeer prestigieuze prijs toegekend aan een man met een missie. Deze prijs vindt en vond hij veel belangrijker dan de knighthood die hij in 2009 kreeg, sindsdien mag hij zich Sir George noemen. De titel gebruikt hij zelf overigens zelden of nooit, hij is trotser op zijn wijnen.

 

Op grote hoogte

De winery van Villa Maria ligt dicht bij het vliegveld. ‘We hebben normaal gesproken veel congressen en vergaderingen hier.’ Dat vindt Sir George leuk: ‘Veel mensen kwamen voor corona naar ons toe tussen twee vluchten door.’ De afstand tussen het vliegveld en de winery is te belopen – in Nederland niet voorstelbaar, maar in Nieuw-Zeeland wel. Tot zijn 75e werkte Sir George nog dagelijks; als het niet op de winery was, dan wel thuis. Maar ook daarna nog reisde hij de wereld over. ‘Een van de voordelen van 75 worden, is dat je je schoenen niet meer hoeft uit te doen op Amerikaanse vliegvelden.’ Het vliegen brengt hem op Air New Zealand. Deze luchtvaartmaatschappij heeft Villa Maria uitgekozen als voorkeurswijnhuis voor de te schenken wijnen in de Premium Economy- en Economy-klasse. ‘Niet iedereen is blij met die keuze. Omdat we zo dicht bij het vliegveld zitten, kunnen we heel makkelijk bevoorraden. Sommige collega-winery’s zijn daar een beetje jaloers op.’ Hij vertelt er wel meteen bij dat maar een paar van zijn wijnen hoog genoeg gewaardeerd zijn voor de Business Class. Dat vindt hij verder helemaal oké, want Sir George reist zelf graag Economy.